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这个广州商人,当过世界首富,还被美国人坑了不少钱?

    封面题图|《白银帝国》文|风马牛 (微信公众号:冯仑风马牛)1815 年,美国结束了一场和北边邻居的战争。那时候,美国北边的加拿大还没有建国,以英国殖民地的形式存在。仗打了 3 年,谁都不是赢家。不仅人死了一堆,半数为加拿大人的英国军队火烧了华盛顿,也没能恢复对美国的统治;美国人拼尽了老本,也没能把加拿大并入他们的国家。美国和加拿大的仗打完了,美国商人和中国商人的官司却没有结束。1815 年,广州十三行丽泉行行商潘长耀写信给美国第四任总统麦迪逊,抱怨美国商人欠他 100 万美元没有偿还。那个年代, 100 万美元可是笔巨款。中美之间开始贸易往来,比许多人的想象要早得多。 19 世纪初起,潘长耀利用美国货船在中美之间贩运货物。不少刚刚涉足对华贸易的美国商人,因实力有限,为维持周转需向中国生意伙伴不断预借货款。到 1814 年,美国人的借款就超过了 100万 美元。为索回欠款,潘长耀到美国联邦最高法院控告纽约及费城的涉事美国商人。这是中美之间因贸易纠纷而引发的第一桩重大官司。潘长耀致信麦迪逊的目的,就是希望他加强对美国商人的监管。然而,官司赢了,却没有被落实执行,直至 10 年后丽泉行不堪重负倒闭时,这些货款也没有拿到。在与美国人做生意的过程中,潘长耀被坑,输得彻底。但即使在那个年代,被美国商人坑惨的华商也不止他一个。比如被一些西方学者称为「世界首富」的伍秉鉴,就有过类似的经历。只不过伍秉鉴有着更为庞大的生意,被坑的事只是他精彩人生中的一个插曲。《大清盐商》| 大家都喜欢跟伍秉鉴做生意潘长耀和伍秉鉴都属于清政府特许经营对外贸易的专业商行——广州十三行。由于享有垄断海上对外贸易的特权,还充当洋人的「保商」,肩负保证他们遵纪守法的责任,在鸦片战争之前的很长一段历史时期中,广州十三行成为了中国对外贸易的窗口,一度贡献了清朝政府近四成的关税收入。以至于当时流传一种说法,「洋船争出是官商,十字门开向二洋。五丝八丝广缎好,银钱堆满十三行」。伍秉鉴就出生在这样的环境中。 1783 年,曾在广州富商潘振承家中做账房的伍秉鉴的父亲伍国莹创立了元顺行,后更名怡和行,位列十三行之中。 1801 年, 32 岁的伍秉鉴接手了怡和行的业务,伍家的事业开始快速崛起。外表柔弱的伍秉鉴十分善于经商。 1805 年,外国商号按照约定运送了一批棉花到广州,可是一验货,整船棉花都是陈棉,于是十三行公议要集体拒收这批「不合格产品」。此时伍秉鉴却力排众议,按照新棉的价格买下了这批货物,又低价用陈棉的价格卖出。有人质疑这种做法会让洋商食髓知味,伍秉鉴却道:你不买他的货,他回国之后不定造出什么谣言来,相隔万里又无法分辨,十三行的商路就断了。如今我堂堂正正与他说清楚,是怜悯他万里行商不易,故此施以援手,并非受他所欺,此事可一而不可二,岂有后患。取得英国纺织品独家代理权后,伍秉鉴又慷慨地与同行分享,利用他们的销售通路发卖纺织品,解除同行嫉妒和行销压力,最大限度打开了内陆市场,经此一事,伍秉鉴的业内地位扶摇直上,跟随者众多。后来老行商刘德章因为得罪英国公司失去了贸易份额,伍秉鉴又出面斡旋,恢复了他的份额。另一位行商黎光远因经营不力破产,按朝廷规定要被充军伊犁,而伍秉鉴捐助了他在流放地的生活。从 1811 年到 1819 年,伍秉鉴向濒临破产的行商放债达 200 余万银元,使多数资金薄弱的行商不得不依附于他。与此同时,伍秉鉴同欧美各国的重要客户都建立了紧密的联系。 1834 年以前,伍家与英商和美商每年的贸易额都达数百万银元。伍秉鉴还是英国东印度公司最大的债权人,东印度公司有时资金周转不灵,常向伍家借贷。正因为如此,伍秉鉴当时在西方商界享有极高的知名度,一些西方学者更称他是「天下第一大富翁」。伍秉鉴的生意遍布全球伍秉鉴能在对外贸易中迅速发财致富,转换商业理念至关重要。伍秉鉴与外商之间进行交易,双方会订立正式的契约,白纸黑字,上面写明了各方的责任和权利,以及雇佣的期限。合同在各有关国家驻华领事馆有备案,买办与外商的关系受各国领事保护。采用合同方式可以让交易可靠而手续便捷,能够做到双方互信互惠,因此外商很喜欢跟伍秉鉴做生意。那时候,欧洲对茶叶质量十分挑剔,而诚信经营的伍秉鉴所供应的茶叶曾被英国公司鉴定为最好的茶叶,标以最高价出售。此后,凡是装箱后盖有伍家戳记的茶叶,在国际市场上就能卖出高价。在产业经营方面,伍秉鉴不但在国内拥有地产、房产、茶园、店铺等,而且大胆地在大洋彼岸的美国进行铁路投资、证券交易并涉足保险业务等领域,使怡和行成为一个名副其实的跨国财团。在外国人眼中,伍秉鉴个人充满人格魅力,「在诚实和博爱方面享有无可指摘的盛名」,始终被看作是一位非常值得信赖的商业伙伴。据传,当时美国商人阿斯特和伍秉鉴合作经营一项生意,由于经营不善,欠了伍秉鉴 7.2 万银元的债务,但他一直没有能力偿还这笔欠款,所以也无法回到美国。伍秉鉴听说后,马上叫人把借据拿了出来,对阿斯特说:你是我的第一号老友,你是一个最诚实的人,只不过不走运。说罢他撕掉借据,表示他们之间的账目已经结清,对方可以随时离开广州回国。感激涕零之余,这个阿斯特双膝跪下给伍秉鉴磕了一个头,用这样的礼节来表示对面前这个中国商人的敬重。后来阿斯特回到美国,以伍秉鉴为榜样诚信经商,最终凭借皮草生意积攒了 2000 万美元的财富,一跃成为当时的美国首富。在他的书房里,常年挂着华盛顿和伍秉鉴的画像,阿斯特常说的一句话就是:华盛顿给了我一个国家,而伍秉鉴给了我全部人生。经过伍秉鉴的努力,怡和行后来居上,取代同文行成为广州十三行的领袖。1834 年,伍家所积累的财富达 2600 万银元,成为洋人眼中的世界首富。建在珠江岸边的伍家豪宅,据说可与《红楼梦》中的大观园媲美,办白喜事能容纳上千个和尚诵经礼佛,后花园还有水路直通珠江。钦差大臣、总督巡抚、外国使节经常于此会晤。随着五口通商的实行,广东丧失了外贸方面的优势1826 年, 57 岁的伍秉鉴宣布退休。东印度公司的文件对此评价说:他拥有大量资本和高度的才智,因而在全体行商中,居于卓越的地位。伍秉鉴「退休」后,商行管理的担子交给了四子伍受昌,开启了这个家族的第三代,伍秉鉴本人则在幕后指挥。 1831 年,伍受昌在两广总督及粤海关监督面前为英国东印度公司疏通关系,请求准许其在商馆前建筑码头。当时的广东巡抚朱桂祯对此非常不满,下令将他下狱处斩。吓坏了的伍受昌长跪一小时,再加上粤海关监督的说情,才得以逃脱。两年后伍受昌因病去世,年仅 33 岁,伍秉鉴白发人送黑发人。在那个「以官制商,以商制夷」的年代,不管生意有多大,十三行的商人们获益于特许经营,也受制于清政府的内外政策。几年后,鸦片战争爆发,其他商行捐资修建炮台、建造战船和大炮,伍氏家族也捐出大笔款项。1841 年 5 月,清军战败,被迫向英军交纳 600 万银元的赎城(广州)费,其中110 万元由伍秉鉴承担。《南京条约》签订后,清政府向英方赔款 2100 万银元,伍秉鉴又交了 100 万元。1843 年,风烛残年的伍秉鉴死于珠江边上,终年 74 岁。著名文学家谭莹给其撰写墓碑文:庭榜玉诏,帝称忠义之家;臣本布衣,身系兴亡之局。以一介布衣之身,欲担国家兴亡之责,虽为世界首富而不能也,这正是伍秉鉴的悲剧性命运。伍秉鉴死后,曾经富甲天下的广东十三行开始逐渐没落。更致命的是,随着五口通商的实行,广东丧失了在外贸方面的优势,广东十三行所享有的特权也随之结束。第二次鸦片战争爆发后,又一场突如其来的大火降临到十三行街,终于使这些具有 100 多年历史的商馆彻底化为灰烬。伍秉鉴2001 年,美国《华尔街日报》统计了 1000 年来世界上最富有的 50 人,有 6 名中国人入选,他们分别是成吉思汗、忽必烈、刘瑾、和坤、伍秉鉴和宋子文。而英国人则将伍秉鉴与林则徐的蜡像一同陈列在伦敦的名人蜡像馆中。伍秉鉴和他的同行们,就这样,在商业史上留下一笔。当强烈的个人意志与历史宿命碰撞之际,哪怕只是某一个瞬间,他们也曾「火花闪烁,照耀了星空」。图片来自网络编辑|大军 编审|陈润江顾问|王淑琪

欢迎阅读本文章: 熊秋元

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